La storia

Battaglia della Somme - Morti, battaglie e eredità


La battaglia della Somme, che si svolse da luglio a novembre 1916, iniziò come un'offensiva alleata contro le forze tedesche sul fronte occidentale e si trasformò in una delle battaglie più aspre e costose della prima guerra mondiale.

Le forze britanniche subirono più di 57.000 vittime, inclusi più di 19.000 soldati uccisi, solo nel primo giorno della battaglia, rendendolo il giorno più disastroso nella storia militare di quella nazione. Quando la Battaglia della Somme (a volte chiamata la Prima Battaglia della Somme) terminò quasi cinque mesi dopo, più di 3 milioni di soldati di entrambe le parti avevano combattuto nella battaglia e più di 1 milione era stato ucciso o ferito.

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Inizio della battaglia - 1 luglio 1916











Prima dell'attacco, gli Alleati lanciarono un bombardamento di artiglieria pesante di una settimana, usando circa 1,75 milioni di proiettili, che miravano a tagliare il filo spinato a guardia delle difese tedesche e distruggere le posizioni del nemico. La mattina del 1 luglio, 11 divisioni della 4a armata britannica (molti dei quali soldati volontari che entrarono in battaglia per la prima volta) iniziarono ad avanzare su un fronte di 15 miglia a nord della Somme. Allo stesso tempo, cinque divisioni francesi avanzarono su un fronte di otto miglia a sud, dove le difese tedesche erano più deboli.

I leader alleati erano sicuri che il bombardamento avrebbe danneggiato le difese tedesche abbastanza da permettere alle loro truppe di avanzare facilmente. Ma il filo spinato è rimasto intatto in molti punti e le posizioni tedesche, molte delle quali molto sotterranee, erano più forti del previsto. Lungo la linea, mitragliatrici e fucili tedeschi abbatterono migliaia di truppe britanniche attaccanti, molti dei quali catturati nella terra di nessuno.

Circa 19.240 soldati britannici furono uccisi e più di 38.000 feriti entro la fine di quel primo giorno, quasi tante vittime quante le forze britanniche subirono quando gli Alleati persero la battaglia per la Francia durante la seconda guerra mondiale (maggio-giugno 1940), compresi i prigionieri.

Guerra di trincea e guerra di logoramento

Altre forze britanniche e francesi ebbero più successo a sud, questi guadagni furono limitati rispetto alle devastanti perdite subite in quel primo giorno di battaglia. Ma Haig era determinato a proseguire con l'offensiva e nelle due settimane successive gli inglesi lanciarono una serie di attacchi minori sulla linea tedesca, esercitando una crescente pressione sui tedeschi e costringendoli a deviare alcune armi e soldati da Verdun.

La mattina presto del 15 luglio, le truppe britanniche lanciarono un altro sbarramento di artiglieria seguito da un massiccio attacco, questa volta a Bazentin Ridge, nella parte settentrionale della Somme. L'assalto colse di sorpresa i tedeschi e gli inglesi riuscirono ad avanzare di circa 6.000 iarde in territorio nemico, occupando il villaggio di Longueval. Ma ogni piccola avanzata continuò a subire pesanti perdite, con i tedeschi che persero 160.000 soldati e gli inglesi e i francesi più di 200.000 entro la fine di luglio.

Verso la fine di agosto, con il morale tedesco a terra a causa del terreno perso sia sulla Somme che a Verdun, il generale tedesco Erich von Falkenhayn fu sostituito da Paul von Hindenburg ed Erich Ludendorff. Il cambio di comando segnò un cambiamento nella strategia tedesca: avrebbero costruito una nuova linea difensiva dietro il fronte della Somme, concedendo territorio ma permettendo loro di infliggere ancora più perdite alle truppe alleate che avanzavano.

I carri armati si uniscono alla battaglia

Il 15 settembre, durante un attacco a Flers Courcelette, lo sbarramento di artiglieria britannico fu seguito da un'avanzata di 12 divisioni di soldati accompagnate da 48 carri armati Mark I, facendo la loro prima apparizione sul campo di battaglia. Ma i carri armati erano ancora all'inizio delle loro fasi di sviluppo e molti di loro si sono rotti prima di arrivare in prima linea. Sebbene gli inglesi fossero in grado di avanzare di circa 1,5 miglia, subirono circa 29.000 vittime e non riuscirono a fare un vero passo avanti.

All'inizio di ottobre, il maltempo ha ostacolato un altro attacco alleato, con i soldati che lottavano per attraversare il terreno fangoso sotto il fuoco feroce dell'artiglieria e degli aerei da combattimento tedeschi. Gli Alleati fecero la loro avanzata avanzata della battaglia a metà novembre, attaccando le posizioni tedesche nella valle del fiume Ancre. Con l'arrivo del vero clima invernale, Haig pose fine all'offensiva il 18 novembre, ponendo fine alla battaglia di logoramento sulla Somme, almeno fino all'anno successivo. In 141 giorni, gli inglesi erano avanzati di appena sette miglia e non erano riusciti a rompere la linea tedesca.

Eredità della Battaglia della Somme

Più di ogni altra cosa, la battaglia della Somme, e in particolare il suo devastante primo giorno, sarebbe stata ricordata come l'epitome della brutale e apparentemente insensata carneficina che caratterizzò la guerra di trincea durante la prima guerra mondiale. Gli ufficiali britannici, in particolare Haig, sarebbero stati criticati per continuando l'offensiva nonostante perdite così devastanti.

Molti dei soldati britannici che hanno combattuto alla Somme si erano offerti volontari per il servizio militare nel 1914 e nel 1915 e hanno visto il combattimento per la prima volta nella battaglia. Molti erano membri dei cosiddetti battaglioni Pals, o unità che erano composte da amici, parenti e vicini di casa nella stessa comunità. In un esempio commovente della perdita di una comunità, circa 720 uomini dell'11° battaglione del Lancashire orientale (noto come Accrington Pals) hanno combattuto il 1 luglio alla Somme; 584 furono uccisi o feriti.

Nonostante il suo fallimento, l'offensiva alleata sulla Somme inflisse gravi danni alle posizioni tedesche in Francia, spingendo i tedeschi a ritirarsi strategicamente sulla linea Hindenburg nel marzo 1917 piuttosto che continuare a combattere sulla stessa terra quella primavera.

Sebbene il numero esatto sia controverso, le perdite tedesche alla fine della battaglia della Somme probabilmente superarono quelle della Gran Bretagna, con circa 450.000 soldati persi rispetto ai 420.000 della parte britannica. Anche le forze britanniche sopravvissute avevano acquisito una preziosa esperienza, che in seguito li avrebbe aiutati a ottenere la vittoria sul fronte occidentale.

Fonti:

La battaglia della Somme: 141 giorni dell'orrore, BBC

Matt Brosnan, "5 cose che devi sapere sulla battaglia della Somme". Musei Imperiali della Guerra, 11 gennaio 2018

David Frum, "Le lezioni della somme". L'Atlantico, 1 luglio 2016.

John Keegan, La prima guerra mondiale. (La casa casuale dei pinguini, 2000)


Oltre un milione di vittime: la battaglia della Somme fu un massacro di esseri umani

I comandanti sono stati pesantemente criticati per i combattimenti nella battaglia della Somme, che hanno portato a perdite orribili ma a scarso valore militare.

Punto chiave: La penetrazione alleata più profonda lungo il fronte di 30 miglia è stata di sole sette miglia.

Nel febbraio 1916, i capi militari alleati si incontrarono a Chantilly, nella regione francese della Piccardia, per discutere la grande strategia mentre la prima guerra mondiale entrava nel suo secondo anno completo. I comandanti britannici e francesi accettarono di intraprendere un'offensiva congiunta contro i tedeschi nell'ovest e fu scelta l'area del fiume Somme nel nord della Francia.

Nel frattempo, l'alto comando tedesco ha scatenato una propria offensiva, colpendo duramente le posizioni francesi che circondano la città di Verdun più a est. I francesi furono obbligati a impegnare un numero sempre crescente di truppe nei terribili combattimenti di Verdun, e la pianificata offensiva della Somme divenne in gran parte un affare britannico. Anche il carattere dell'offensiva è cambiato. Si spera che il successo alla Somme costringerebbe i tedeschi a dirottare le truppe da Verdun, alleviando la pressione sui francesi assediati.

Quattro mesi di feroci combattimenti

I quattro mesi di orribili combattimenti che seguirono sono stati ricordati come uno degli scontri militari più sanguinosi della storia. La battaglia della Somme, combattuta dal 1 luglio al 1 novembre 1916, causò la morte, il ferimento o la cattura di oltre 1,2 milioni di uomini. Il giorno di apertura dell'offensiva, l'esercito britannico perse 60.000 uomini, rendendo il 1 luglio 1916 il giorno più sanguinoso della storia militare britannica. Non c'era nessun grande obiettivo strategico chiaramente identificato con l'offensiva della Somme. I comandanti alleati, tra cui il generale Douglas Haig, comandante della British Expeditionary Force, e il feldmaresciallo Joseph Joffre di Francia, speravano di violare le linee difensive tedesche e sfruttare il divario risultante con la cavalleria.

I tedeschi, tuttavia, avevano costruito difese in profondità con bunker che a volte erano a 30 piedi sotto terra, postazioni di mitragliatrici con campi di fuoco interconnessi e grovigli di filo spinato che rallentavano l'attacco della fanteria e li incanalavano in zone di uccisione che richiedevano un pesante tributo. Prima della Somme, Haig aveva commentato che non credeva che la mitragliatrice avrebbe cambiato la condotta delle moderne operazioni sul campo di battaglia, e il pensiero militare anacronistico dei comandanti alleati gli è costato caro.

Come preludio agli assalti iniziali della fanteria, l'artiglieria alleata ha martellato le posizioni tedesche per una settimana, sparando più di 350.000 proiettili e spingendo un ufficiale britannico a dire alle sue truppe: "Non avrete nemmeno bisogno di armi quando avremo finito. Sarai in grado di camminare laggiù e prendere il terreno. Tutti i tedeschi saranno morti».

Oltre 1 milione di vittime

Al contrario, quando si sollevò lo sbarramento preparatorio finale, molte delle posizioni tedesche rimasero intatte. I soldati nemici lasciarono i loro bunker a prova di bomba e presero le loro posizioni, rastrellando la fanteria alleata con fuoco concentrato. Attaccando a Beaumont Hamel, il Canadian Newfoundland Regiment, attaccato a una divisione britannica, perse 324 morti e 386 feriti da un complemento di 801 soldati in appena mezz'ora. Successivamente si è sviluppato uno stallo, punteggiato da settimane di costosi attacchi e contrattacchi. Le vittime stimate includono più di 600.000 soldati tedeschi, 420.000 britannici e 200.000 francesi.

Haig è stato criticato per aver ripetutamente ordinato alla fanteria britannica di avanzare negli assalti frontali contro le mitragliatrici tedesche e per aver prolungato l'agonia estendendo l'offensiva ovviamente in stallo nell'autunno del 1916. Quando l'offensiva della Somme fu annullata, la più profonda penetrazione alleata lungo il 30 miglia davanti erano solo sette miglia.


Seconda battaglia della Somme, 21 marzo-4 aprile 1918

La seconda battaglia della Somme, 21 marzo-4 aprile 1918, fu la prima delle cinque grandi offensive del generale Ludendorff lanciate durante la primavera e l'estate del 1918. All'inizio del 1918 Ludendorff si rese conto di avere un breve periodo di tempo per vincere la guerra e il crollo della Russia ha dato ai tedeschi un vantaggio numerico temporaneo sul fronte occidentale, ma milioni di soldati americani erano in viaggio per l'Europa. 318.000 soldati americani erano già in Francia nel maggio 1918 e un altro milione arrivò prima di agosto.

Il piano di Ludendorff prevedeva un attacco su un fronte di cinquanta miglia a sud di Arras. A sud si intendeva raggiungere la Somme, e poi tenere la linea del fiume contro eventuali contrattacchi francesi. Più a nord due eserciti avrebbero attaccato, a nord ea sud del saliente Flesquieres, creato durante la battaglia di Cambrai. I due eserciti del nord avrebbero quindi attaccato la posizione britannica intorno ad Arras prima di avanzare a nord-ovest, per tagliare fuori il BEF nelle Fiandre. Durante il processo di pianificazione l'avanzata meridionale è stata estesa per includere un'avanzata attraverso la Somme. Il successo di questa avanzata meridionale sbilancerebbe gravemente l'intera offensiva.

L'attacco tedesco cadde su due eserciti britannici. A nord c'era la Terza Armata del generale Julian Byng, che difendeva l'area da Arras a sud fino al saliente di Flesquieres. A sud c'era la Quinta Armata del generale Hubert Gough, che teneva la linea fino a Barisis e all'incrocio con i francesi. La quinta armata era la più debole delle due armate. All'inizio del 1918 la BEF aveva riorganizzato le sue divisioni, passando da dodici divisioni di battaglione a nove divisioni di battaglione. Per evitare di interrompere le migliori divisioni dell'esercito, le divisioni regolari non furono interessate. L'esercito di Gough, come il più recente degli eserciti britannici, conteneva un gran numero di divisioni riorganizzate. Gran parte della linea della Quinta Armata era stata presa solo di recente dai francesi, rendendolo un terreno sconosciuto.

Il BEF ha avuto un problema più ampio durante l'inizio del 1918. La sua ultima battaglia difensiva era stata la seconda battaglia di Ypres nel 1915. Negli anni successivi, l'unica grande offensiva tedesca sul fronte occidentale era stata la battaglia di Verdun, che era caduta interamente su il francese.

Ludendorff radunò una forza di settantuno divisioni, supportate da 6.500 cannoni e 3.500 mortai, divise tra tre eserciti e due gruppi di armate. Da nord a sud erano la Diciassettesima Armata di Sotto e la Seconda Armata di Marwitz, parte del Gruppo d'armate comandato dal principe ereditario Rupprecht, e la Diciottesima Armata di Hutier, parte del Gruppo d'armate comandato dal principe ereditario Guglielmo.

La parte settentrionale dell'attacco tedesco fu la meno riuscita. Sotto la diciassettesima armata a est di Arras avanzò solo di due miglia durante l'intera battaglia e, sebbene abbia fatto più progressi più a sud, non rappresentò mai la stessa minaccia degli attacchi più a sud. Parteciperebbe all'attacco "Mars" del 28 marzo, ma ancora una volta non riuscirà a compiere alcun progresso contro le ben consolidate difese britanniche intorno ad Arras.

Un elemento chiave del piano tedesco era l'uso delle tattiche delle truppe d'assalto. Unità d'assalto d'élite avrebbero guidato l'attacco, avanzando attraverso i punti deboli della linea britannica, aggirando i punti forti e andando il più lontano possibile dietro le linee britanniche. Dietro di loro la fanteria regolare avrebbe rastrellato i punti di forza isolati lasciati dal bombardamento dell'artiglieria e dagli assaltatori. Ludendorff sperava che queste tattiche avrebbero permesso alle sue truppe di avanzare di cinque miglia il primo giorno e catturare i cannoni da campo alleati.

Il bombardamento dell'artiglieria iniziò alle 04:40 del 21 marzo. Il bombardamento colpisce obiettivi su un'area di 150 miglia quadrate, la più grande raffica di tutta la guerra. In cinque ore sono stati sparati oltre 1.100.000 proiettili. È stata utilizzata una miscela di gas ad alto potenziale esplosivo e fumogeno. Gli inglesi subirono 7.500 vittime durante il bombardamento, la prima linea fu gravemente danneggiata, le comunicazioni furono interrotte e la zona posteriore gravemente interrotta.

Quando l'assalto della fanteria entrò, ottenne un successo sbalorditivo. La maggior parte della prima linea britannica cadde durante la mattinata e alla fine della giornata gran parte della Quinta Armata stava ripiegando. Gough fu costretto a ordinare una ritirata di combattimento per guadagnare tempo affinché i rinforzi raggiungessero il suo esercito. Alla fine del primo giorno, i tedeschi avevano sfondato la prima e la seconda linea di difesa britannica lungo un quarto dell'intera linea attaccata. La guerra di trincea statica stava per lasciare il posto alla guerra mobile per la prima volta dal 1914.

Il primo giorno della battaglia era stato molto costoso per i tedeschi. Hanno subito quasi 40.000 vittime, poco più di quanto hanno inflitto al BEF. Più seriamente, l'attacco cruciale nel nord non era riuscito a isolare il saliente Flesquieres. L'attacco tedesco stava già cominciando a dirigersi nella direzione sbagliata.

Sarebbe stato di scarso conforto per Gough o per la Quinta Armata. Il 22 marzo hanno continuato a ripiegare, perdendo l'ultimo punto d'appoggio nella loro prima linea originale durante il giorno. La ritirata più grande fu fatta dal XVIII corpo, nel mezzo della Quinta Armata, il cui comandante, il generale Ivor Maxse, sembra aver giudicato male un ordine di Gough per una ritirata di combattimento come se gli avesse permesso di ritirarsi fino alla Somme. Il pericolo più grande il 22 marzo era che i due eserciti britannici potessero separarsi - Byng forse era troppo desideroso di aggrapparsi al saliente Flesquieres, vinto a tale costo il giorno precedente, e Haig dovette ordinargli di tenersi in contatto con Gough esercito, anche se ciò richiedeva una ritirata maggiore di quella che i combattimenti avrebbero altrimenti giustificato. La giornata vide anche le prime truppe francesi entrare in battaglia, a sud della linea.

Il 23 marzo Ludendorff cambiò il suo piano generale per la battaglia, partendo dal presupposto che avesse o stesse per sfondare le linee britanniche. Di seguito doveva attaccare a nord-ovest, Marwitz a ovest lungo la Somme a nord di Amiens e Hutier a sud-ovest per attaccare i francesi. Marwitz e Hutier avrebbero continuato a ottenere successi fino alla fine di marzo, ma lo scopo originale dell'attacco, la spinta a nord-ovest contro gli inglesi, stava già svanendo.

Il nuovo obiettivo dell'attacco tedesco si avvicinò alla divisione degli eserciti britannico e francese, sia fisicamente che di proposito. Man mano che gli inglesi furono spinti più a est, la necessità di rinforzi francesi divenne sempre più urgente. Il generale Péacutetain, dai cui eserciti sarebbero dovuti arrivare quei rinforzi, era sempre più convinto che la Quinta Armata britannica fosse stata sconfitta. Era anche preoccupato per la possibilità di un nuovo attacco tedesco più a est. Il 24 marzo informò Haig che l'esercito francese si stava preparando a ripiegare verso Beauvais per proteggere Parigi se l'avanzata tedesca fosse continuata. Ciò avrebbe creato un enorme divario tra l'esercito britannico e quello francese, e quasi sicuramente avrebbe costretto gli inglesi a ritirarsi verso i porti della Manica, creando una situazione molto simile a quella del 1940.

Allarmato dal pessimismo di Péacutetain, Haig contattò il War Office per richiedere una conferenza alleata. Ciò avvenne il 26 marzo a Doullens, sulla linea dell'avanzata tedesca. Erano presenti dieci alti politici e generali alleati, tra cui il presidente francese, primo ministro e ministro delle munizioni, i generali Péacutetain, Foch, Haig e Wilson (il capo di stato maggiore imperiale). Il risultato finale dell'incontro fu che al generale Foch fu dato il comando generale dei combattimenti sul fronte occidentale. Fu deciso di tenere i tedeschi ad est di Amiens. Un numero crescente di soldati francesi sarebbe venuto in aiuto della Quinta Armata di Gough, conquistando infine gran parte del fronte a sud di Amiens.

Ludendorff ha anche emesso nuovi ordini il 26 marzo. A tutti e tre i suoi eserciti furono assegnati obiettivi ambiziosi, che includevano la cattura di Amiens e un'avanzata verso Compiègravegne (vicino al quartier generale di Foch). Nessuno di questi obiettivi sarebbe stato raggiunto, anche se Montdidier, a metà strada tra i due, sarebbe caduto il 27 marzo.

Il focus dell'attacco tedesco è cambiato di nuovo il 28 marzo. Questa volta era la Terza Armata, intorno ad Arras, ad essere l'obiettivo dell'Operazione Marte. Ventinove divisioni attaccarono l'esercito di Byng e furono sconfitte in un giorno. Marte è stato cancellato lo stesso giorno in cui è iniziato. Lo stesso giorno il generale Gough fu sostituito come comandante della Quinta Armata dal generale Rawlinson, nonostante avesse organizzato una ritirata lunga e ragionevolmente riuscita.

L'ultimo attacco generale tedesco avvenne il 30 marzo. Hutier riprese il suo assalto ai francesi a sud del neo formato saliente della Somme, mentre Marwitz lanciò un attacco verso Amiens (prima battaglia di Villers-Bretonneux, 30 marzo-5 aprile). Un po' di terreno era perso, ma l'attacco tedesco stava perdendo rapidamente forza. I tedeschi avevano subito enormi perdite durante la battaglia, molte delle loro migliori unità. In alcune zone l'offensiva rallentò mentre le truppe tedesche saccheggiavano i depositi di rifornimenti alleati.

L'ultimo attacco tedesco è stato lanciato verso Amiens. Arrivò il 4 aprile, quando quindici divisioni attaccarono sette divisioni alleate su una linea a est di Amiens. A Villers-Bretonneux si avvicinarono alla cattura del villaggio, ma furono respinti da un contrattacco australiano. Un tentativo di rinnovare l'offensiva il 5 aprile fallì. Quel giorno Ludendorff pose fine all'offensiva.

Entrambe le parti hanno subito enormi perdite durante la battaglia. La storia ufficiale tedesca del 1944 ha dato una cifra di 239.000 vittime. Gli inglesi subirono 177.739 vittime, 90.882 delle quali nella Quinta Armata di Gough e 78.860 nella Terza Armata di Byng. I tedeschi avevano catturato 1.200 miglia quadrate della Francia e avanzarono fino a 40 miglia, ma non avevano raggiunto nessuno dei loro obiettivi strategici.

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Immagini di guerra: i tedeschi sulla Somme, David Bilton. Questa storia illustrata del fronte della Somme durante la prima guerra mondiale dal punto di vista tedesco fornisce una visione non familiare di un argomento familiare, sia visivamente che nella narrazione. Un'opera preziosa che sfida la visione standard della battaglia della Somme del 1916 come una sconfitta britannica, oltre a fornire una prospettiva insolita sui quattro anni della campagna sulla Somme. [leggi la recensione completa]

Battaglie - La battaglia della Somme, 1916

Comprendendo il principale attacco alleato sul fronte occidentale durante il 1916, la battaglia della Somme è famosa principalmente per la perdita di 58.000 soldati britannici (un terzo dei quali uccisi) il primo giorno della battaglia, il 1 luglio 1916, che a questo giorno rimane un record di un giorno. L'attacco è stato lanciato su un fronte di 30 chilometri, a nord del fiume Somme tra Arras e Albert, ed è durato dal 1 luglio al 18 novembre, momento in cui è stato annullato.

L'offensiva fu pianificata alla fine del 1915 ed era intesa come un attacco congiunto franco-britannico. Il comandante in capo francese, Joffre, concepì l'idea come una battaglia di logoramento, con l'obiettivo di drenare le forze tedesche di riserve, sebbene il guadagno territoriale fosse un obiettivo secondario.

Il piano fu concordato dal nuovo comandante in capo britannico, Sir Douglas Haig, anche se Haig avrebbe preferito un'offensiva in piena terra delle Fiandre. Haig, che assunse la carica di comandante in capo della BEF il 19 dicembre 1915, aveva ottenuto l'autorizzazione dal governo britannico, guidato da Asquith, a condurre una grande offensiva nel 1916.

Sebbene in realtà le forze britanniche costituissero di gran lunga la maggior parte delle forze offensive, Joffre e Haig originariamente intendevano che l'attacco fosse un'offensiva prevalentemente francese. Tuttavia, l'assalto tedesco a Verdun all'inizio del 1916, dove il capo di stato maggiore dell'esercito tedesco, von Falkenhayn, promise di "sanguinare la Francia", provocò la diversione di quasi tutta la manodopera e gli sforzi francesi.

L'offensiva tedesca di Verdun trasformò l'intento dell'attacco alla Somme, i francesi chiesero che la data prevista dell'attacco, 1 agosto 1916, fosse anticipata al 1 luglio, con l'obiettivo principalmente di distogliere le risorse tedesche da Verdun nella difesa della Somme.

Haig ha assunto la responsabilità di Joffre per la pianificazione e l'esecuzione dell'attacco. I preparativi meticolosi di Haig procedettero lentamente, con grande irritazione di Joffre. Haig intendeva modellare l'attacco usando le idee di se stesso e del generale Rawlinson, il cui quarto esercito doveva guidare l'assalto.

L'attacco è stato preceduto da un bombardamento preliminare di otto giorni delle linee tedesche, iniziato sabato 24 giugno.

L'aspettativa era che la ferocia del bombardamento avrebbe completamente distrutto tutte le difese tedesche avanzate, consentendo alle truppe britanniche attaccanti di attraversare praticamente la Terra di Nessuno e prendere possesso delle prime linee tedesche dalle truppe tedesche malconce e stordite. Nel bombardamento furono impiegati 1.500 cannoni britannici, insieme ad un numero simile di cannoni francesi.

In seguito al bombardamento dell'artiglieria, fu stabilito che uno sbarramento strisciante avrebbe preceduto la fanteria che avanzava verso la prima linea tedesca e poi verso la seconda e la terza linea di trincea. La Royal Artillery aveva preparato una rete sotterranea di cavi telefonici in modo da consentire agli ufficiali di osservazione avanzata di monitorare e correggere lo sbarramento mentre la battaglia procedeva.

Con la conclusione del bombardamento avanzato l'ala meridionale di Rawlinson, al centro della linea di attacco, ricevette l'ordine da Haig di consolidarsi dopo un'avanzata limitata. Le truppe di Rawlinson andarono in battaglia cariche di rifornimenti a tale scopo. Nel frattempo, a nord, il resto della Quarta Armata, oltre al 1 Corpo della Terza Armata del generale Allenby, tentò di sfondare completamente, con la cavalleria pronta a sfruttare appieno il divario risultante nelle linee tedesche.

Il background di Haig in cavalleria - ha servito nel 7° (Queen's Own) Ussari - lo convinse che il colpo di grazia dell'attacco sarebbe stato meglio eseguito dalle truppe di cavalleria. Dopo la presa delle linee tedesche, il piano prevedeva che gli inglesi sfondassero a Cambrai e Douai, spezzando così in due la linea tedesca.

Più a sud, un'avanzata sussidiaria della sesta armata francese doveva iniziare le operazioni contemporaneamente al 1° corpo d'armata.

27 divisioni di uomini entrarono nell'attacco - 750.000 uomini - di cui oltre l'80% era composto dalla British Expeditionary Force (BEF). Contro di loro nelle trincee tedesche erano schierate 16 divisioni della Seconda Armata tedesca. Apparentemente le probabilità erano fortemente a favore della forza attaccante.

Tuttavia, il bombardamento avanzato dell'artiglieria non riuscì a distruggere né il filo spinato della prima linea tedesca né i pesanti bunker di cemento che i tedeschi avevano costruito con cura e robustezza. Gran parte delle munizioni utilizzate dagli inglesi si sono rivelate "rotte", costruite male e inefficaci. Molte accuse non sono esplose anche oggi gli agricoltori del fronte occidentale portano alla luce molte tonnellate di "raccolto di ferro" inesploso ogni anno.

Durante il bombardamento le truppe tedesche cercarono un efficace riparo in tali bunker, emergendo solo con la cessazione dei bombardamenti dell'artiglieria britannica, quando le mitragliatrici tedesche furono presidiate con grande efficacia.

L'attacco stesso è iniziato alle 07:30 del 1° luglio con la detonazione di una serie di 17 mine. Il primo, che in realtà è esploso con dieci minuti di anticipo, è esploso alle 07:20.

La detonazione di questa miniera, il Cratere di Biancospino - che rimane visibile oggi - è stata catturata su pellicola in movimento dal fotografo di guerra ufficiale Geoffrey Malins.

Clicca qui per le riprese riprese da Malins il 1 luglio 1916.

La prima ondata di attacco dell'offensiva è andata oltre le righe da Gommecourt al fianco sinistro francese appena a sud di Montauban. L'attacco non fu affatto una sorpresa per le forze tedesche. Oltre a essere discusso liberamente nei caffè francesi e nelle lettere a casa dal fronte, l'effetto principale del bombardamento preliminare di otto giorni è servito semplicemente ad avvertire l'esercito tedesco di un attacco imminente.

Come conseguenza della mancanza di sorpresa generata dal bombardamento anticipato e dell'insuccesso nel tagliare il filo spinato tedesco e nel danneggiare i loro bunker sotterranei, il 1 luglio o nei giorni e nelle settimane successivi il BEF fece progressi sorprendentemente scarsi.

Più successo è stato ottenuto dalle forze francesi alla coda meridionale della linea, forse perché il loro bombardamento avanzato è stato lanciato solo poche ore prima dell'attacco, garantendo così un certo grado di sorpresa. Inoltre, von Falkenhayn credeva che i francesi non avrebbero attaccato affatto a causa delle loro pesanti perdite a Verdun. Avanzando in piccoli gruppi, come avevano fatto a Verdun, le truppe francesi raggiunsero la maggior parte dei loro obiettivi. Anche così, i guadagni ottenuti qui sono stati consolidati piuttosto che sfruttati.

Le truppe britanniche furono per la maggior parte costrette a rientrare nelle loro trincee dall'efficacia della risposta delle mitragliatrici tedesche.

Molte truppe furono uccise o ferite nel momento in cui uscirono dalle linee del fronte nella Terra di Nessuno. Molti uomini camminavano lentamente verso le linee tedesche, carichi di rifornimenti, aspettandosi poca o nessuna opposizione. Erano obiettivi incredibilmente facili per i mitraglieri tedeschi.

Nonostante le pesanti perdite durante il primo giorno - 58.000 soldati britannici da soli - Haig continuò con l'offensiva nei giorni successivi. Sono stati fatti progressi, ma questi sono stati limitati e spesso alla fine respinti. Le forze di Rawlinson assicurarono la prima linea di trincee tedesche l'11 luglio. Quel giorno le truppe tedesche furono trasferite da Verdun per contribuire alla difesa tedesca, raddoppiando il numero degli uomini disponibili per la difesa.

Il 19 luglio la difesa tedesca fu riorganizzata, con l'ala meridionale che formò un nuovo esercito, la Prima Armata, sotto von Gallwitz. Gallwitz si assunse la responsabilità generale della condotta della difesa della linea.

Haig era convinto - come lo erano i tedeschi - che il nemico fosse sul punto di sfinirsi e che uno sfondamento fosse imminente. Così l'offensiva fu mantenuta per tutta l'estate e fino a novembre. Tuttavia, gli inglesi videro poche vittorie: come Pozieres, catturato da due divisioni australiane il 23 luglio e quelle che furono assicurate non furono seguite.

All'inizio di settembre la decima armata francese al comando di Micheler si unì all'attacco su un fronte di 20 chilometri a sud. Nel frattempo l'attacco britannico è stato rinnovato nel nord-est, la battaglia di Flers-Courcelette, dalla Quarta Armata il 15 settembre. Quest'ultimo attacco ha fatto uso per la prima volta di carri armati e ha schierato 15 divisioni di uomini anche così, ha guadagnato meno di un chilometro di terreno.

Questi primi carri armati, che ammontavano a 50, provenivano dal Corpo delle mitragliatrici, dalle compagnie 'C e 'D' e raggiunsero la Somme a settembre. Guasti meccanici e di altro tipo hanno ridotto il numero originale di carri armati partecipanti da 50 a 24. Sebbene abbiano ottenuto una grande quantità di sorpresa scioccata quando sono saltati sull'opposizione tedesca, questi primi carri armati si sono rivelati ingombranti e altamente inaffidabili.

I carri armati sono stati srotolati alle 06:20 del mattino del 15 settembre. Le forze del generale Gough si mossero per allontanare il nemico dall'estremità settentrionale della cresta principale e dalla Quarta Armata.

Le truppe di Rawlinson avrebbero dovuto sfondare il rimanente sistema di trincee nemiche, mentre la sesta armata francese avrebbe tentato di eliminare il nemico dal fianco destro britannico. Nel frattempo i canadesi erano a nord-ovest della strada Albert-Bapaume e superarono i loro sette carri armati per catturare Courcelette. Immediatamente a sud di loro, la 15a divisione scozzese, aiutata da un singolo carro armato, catturò Martinpuich.

A sud-est, tuttavia, le forze tedesche a High Wood spazzarono il terreno con fuoco da entrambe le estremità, fermando un certo numero di carri armati. Altri si ritrovarono perduti, mentre altri ancora spararono sulla propria fanteria.

A est l'avanzata verso Flers fu aiutata dall'arrivo di quattro carri armati in un momento critico, il villaggio in rovina cadde su un singolo carro assistito da plotoni misti di Hampshires e Royal West Kents.

Haig ha rinnovato nuovamente gli attacchi in quest'area tra il 25 e il 27 settembre, nella battaglia di Morval e nella battaglia di Thiepval Ridge). I progressi britannici erano piccoli ma si erano consolidati. Altri attacchi furono lanciati dagli inglesi nelle battaglie di Transloy Ridges (1-20 ottobre) e nella battaglia di Ancre Heights (1-11 ottobre). Allo stesso modo gli attacchi francesi continuarono nel sud intorno a Chaulnes e nel centro-est di Morval.

In ottobre Joffre ha esortato Haig a continuare l'offensiva. A questo punto le forze francesi a Verdun erano all'offensiva e stavano guadagnando terreno. Joffre was concerned that Haig should keep up the pressure on the Germans so as to prevent a diversion of German manpower back to Verdun to assist with the German defence there.

On 13 November the BEF made a final effort on the far east of the salient in the Battle of the Ancre, in which they captured the field fortress of Beaumont Hamel.

Despite the slow but progressive British advance, poor weather - snow - brought a halt to the Somme offensive on 18 November. During the attack the British and French had gained 12 kilometres of ground, the taking of which resulted in 420,000 estimated British casualties, including many of the volunteer 'pal's' battalions, plus a further 200,000 French casualties. German casualties were estimated to run at around 500,000.

Sir Douglas Haig's conduct of the battle caused - and still causes - great controversy. Critics argued that his inflexible approach merely repeated flawed tactics others argue that Haig's hand was forced in that the Somme offensive was necessary in order to relieve the French at Verdun.

Click here to view a map detailing the progress of the battle.

Click here to read Sir Douglas Haig's Somme despatch. Click here to read an account of the offensive by official British reporter Philip Gibbs. Click here to read a report written by local German commander Crown Prince Rupprecht. Click here to read the official Germany account of the offensive written by General von Steinacker.

Click here to read Alfred Dambitsch's Somme memoirs click here to read Alfred Ball's memoirs.


Battle of the Somme - Deaths, Battles and Legacy - HISTORY

Eric is an international syndicated columnist & broadcaster. This piece is reproduced from the 8-Jul-1996 edition of Foreign Correspondent . It is used here with permission. Please see notes after the article for information on obtaining a free e-mail subscription to Foreign Correspondent .

Tragedy on the Somme
A Second Balaclava

LONDON - Eighty years ago this week, in the midst of World War I, one of this century's epic tragedies began.

The war on the western front had become a gigantic siege between the deeply entrenched adversaries. The Germans were bleeding France to death in the terrible meatgrinder of Verdun. The French desperately begged Britain to relieve imperiled Verdun. And so the Imperial British and French commanders, Sir Douglas Haig and Marshall Joffre, agreed to open a second major front to the west, along the banks of the gently winding Somme River.

For six days, thousands of massed British and French heavy guns, fed round the clock by munition trains, had poured 1.6 million shells onto the deeply echeloned German trench lines on the Somme. British generals promised their men that nothing could survive this, the heaviest artillery bombardment in history.

Just before 7:30 AM, on Monday, July 1, 1916, British sappers fired two enormous mines, containing 200,000 lbs of high explosives, under German lines. The explosions tore gaping holes in the German trenches, and were heard as far away as London.

Then whistles blew and bagpipes skirrled all along the British line. The finest army ever assembled by the British Empire went over the top.

Many were volunteers: The rich cream of English society from Oxford and Cambridge miner's sons from Wales and Yorkshire lads from Belfast's slums sturdy Devon farm boys and the 'Pals', groups of friends and sports teams who had enlisted under the promise of being kept together in the army units. And beside them, Imperial troops from across the vast British Empire sharpened their bayonets, khukris, scimitars and kirpans.

The British commander, Sir Henry Rawlinson, was so certain there would be no German resistance he ordered his troops to march forward in parade formation. Running over ground torn up by shellfire, Rawlinson feared, would disrupt formations and tire the men. Once German lines had been seized, massed Imperial cavalry divisions, that included even the fabled Bengal Lancers and the Frontier Scouts from the Khyber Pass, waited to pour through the breach and pursue the fleeing Germans back to the Rhine.

But the Germans were neither all dead, nor demoralized. Most survived the 6-day avalanche of shells in deep concrete shelters. Soldiers of a lesser nation might have run for their lives, or gone into shell shock after the hellish ordeal. Not the valiant Germans. They surfaced, set up their machine guns on prepared platforms, and poured fire into the packed ranks of the British, who were advancing ponderously in tight formation across no man's land.

Somehow, much German barbed wire had also survived the bombardment. As the British became entangled in the thick belts of rusted wire, sheets of bullets from German Maxim machine guns massacred their battalions and companies. Though falling by the thousands, the gallant British continued their hopeless advance - a Balaclava writ large.

Gen. Rawlinson, horrified by the German riposte, thought of calling off the attack. His superior, Haig, demanded the assault continue.

This sunny morning on the Somme was the worst moment in British history. Brigade after brigade was ground to a bloody pulp. Whole units of 'Pals' died, together in the end. German machine guns grew red hot. British shells fell short among advancing Imperial troops. The slaughter continued into the evening.

A few heroic British units managed to reach the enemy's trenches and storm the concrete blockhouses and fortified villages defending German lines. But the redoubtable Germans launched fierce, co-ordinated counter-attacks that drove the British back.

On the first day of the Somme, the British lost 19,240 dead, 35,494 seriously wounded, and 2,152 missing: 57,470 casualties in total. The Ulster Division, which assailed the heavily fortified German right, alone lost 5,600 men that day, most before noon.

The experienced French, attacking on the left, ran forward in open skirmishing formation, suffered lighter casualties, and took the lightly-manned German trenches. But they were forced to fall back when the British attack failed.

Refusing to accept defeat, Haig continued the slaughter on the Somme for four more months. When he finally gave up, in November, 1916, the Allies had gained a pitiful 125 square miles of bloody mud from the Germans at a cost of 600,000 men: 400,000 British Imperial, and 200,000 French casualties. The Germans suffered 450,000 casualties. At Verdun, 1.2 million men were lost on both sides.

The Somme - and Verdun - were the two greatest military follies of the 20th Century. In both titanic battles, military technology had far exceeded the general's 19th Century military intellect. In both battles, the flower of German, British and French society were cut down, robbing these nations of their future. Today, France has still not recovered from the monumental losses at Verdun. Thirty years - one generation - after the Somme, the British Empire collapsed.

This is far more than dusty history. Though nearly in the 21st Century, we still have not escaped the lingering British propaganda that Germany was alone guilty for World War I. The ensuing post-war humiliation and economic ruin of Germany led directly to Hitler, and World War II. Events of 1914-1918 still shape our world.

The Somme battlefield, with its grim constellation of military cemeteries, stand as silent warnings of the dangers of blind nationalism and military incompetence.


Battle of the Somme - Deaths, Battles and Legacy - HISTORY

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The Battle of the Somme

Plans for a joint Anglo-French offensive around the River Somme in the summer of 1916 were first discussed at the Allied conference at Chantilly in December 1915. With rumours abounding that Germany was running out of reserves, the Allied generals were confident that an attack on the 40-mile front to the north and south of the river would provide the long-awaited breakthrough in the West.

However, the plan for a combined operation was blocked by the German bombardment of the French fortress of Verdun, which began in February 1916 and lasted the rest of the year. Large parts of the French army were caught up in this bloody rearguard action. The Somme offensive became a predominantly British operation, in the hands of the commander-in-chief of the British army in France, Douglas Haig, and the head of the Fourth Army, Henry Rawlinson.

A bloody failure

Despite their experience of fighting on the Western Front, Haig and Robertson showed little wisdom in their planning and execution of the Somme attack. The strategy of limited attacks using rapidly moving and well-protected infantry was abandoned in favour of an attack over a 20-mile area, in which the infantry proceeded towards enemy lines in slow, rigid formations that provided easy targets for German machine-guns. As both private and operational sources illustrate, the first day of the battle, 1 July 1916, was a bloody failure: 20,000 of the 120,000 men who attacked were killed. The territorial gains bought by this sacrifice were minimal.

The disastrous first-day offensive did not shake Haig's belief that a series of similar assaults would lead to Germany's capitulation. But between 2 July and the end of August, the British gained little more ground than they had done on 1 July at the cost of 82,000 further casualties.

Prospects brightened briefly in September 1916, when new artillery techniques and the first deployment of tanks in battle helped to push back the German defensive line towards Haig's original target, Bapaume. However, during the last phase of the Somme offensive in October and November, the Germans held their ground against a series of unsuccessful attacks. As mud and rain began to make conditions impossible, the Battle of the Somme was finally brought to a halt on 18 November.

In his draft plan of the Somme attack, Rawlinson envisaged a bold advance in which the Allies killed 'as many Germans as possible with the least loss to ourselves'. When the campaign was ended, the first-day objective of Bapaume still lay six miles distant.

While German casualty rates were indeed high - roughly 450,000 men killed or wounded - Britain and France fared even worse, with a combined total of 650,000 casualties. The unprecedented carnage of the Battle of the Somme marked a turning point in public perceptions of the war in Britain. In military terms, it was the first time that the Allied strategy of pursuing a 'war of attrition' was seriously brought into question. Nonetheless, it was not until 1918 that the Allies adopted a more flexible and mobile method of attack on the Western Front.

In the meantime, as the British prime minister David Lloyd George remarked after the Battle of Passchendaele (July-November 1917), it was hard to avoid the impression that 'Haig does not care how many men he loses. He just squanders the lives of these boys.'

Further research

The following references give an idea of the sources held by The National Archives on the subject of this chapter. These documents can be seen on site at The National Archives.


Battle of the Somme - Deaths, Battles and Legacy - HISTORY

Three 8 inch howitzers of 39th Siege Battery, Royal Garrison Artillery (RGA), firing from the Fricourt-Mametz Valley during the Battle of the Somme, August 1916 during World War I

The Battle of the Somme which is also called the Somme Campaign was a major offensive campaign by the British and French against the German near the Somme River. The Allies had all agreed that there would be a combined offensive on the both the Eastern and Western Fronts. This was going to be the British and French contribution to that offensive. The German offensive at Verdun had forced the French to divert some of the troops that had been planned for the Somme's offensive to Verdun. The offensive began on July 1st. For the French it was one of the best days of the war. The French Sixth Army forced the German Second army from all their first positions. The German were forced to retreat. The British troops suffered divesting casualties 57,470 of which 19,240 were killed in that one day.

The first phase of the attacks continues until July 13th and was known as the Battle of Albert. The battle was the first time that the allies used tanks. The second part of the battle was Battle of Bazentin Ridge and it last from July 14- 17 and was an attempt to capture strategic ridges. The attack largely succeeded.

The second phase of the battles began on July 14th and lasted until mid September. The second phase was made up of a number of battles :Battle o Delville Rd, Battle of Pozieres, Battle of Guillemont and the Battle of Ginchy. The Allies won almost all of these battles but at a very heavy cost in most cases.

The third phase of the battle lasted from September to November 1916 and included the Battle of Flers-Courcelette, Battle of Morval, Battle of Thiepval Ridge,Battle of Transloy Ridges, Battle of Ancre Heights and the Battle of Ancre. The battle ended with the allies pushed the German back a total of 6 miles. The cost of the battle was horrendous for both sides. The British lost 419,654 men of which the 95,675 were killed. The French lost 204,253 of which 50,756 were killed and the German lost between 465,000 and 600,00 of which 164,555 were killed and another 38,000 became prisoners of war. A German officer wrote Somme: “The whole history of the world cannot contain a more ghastly word”.


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Why the Battle of the Somme was so significant

Allen H. Hanson/Hulton Archive/Getty Images

International ceremonies are being held today to mark the centenary of the Battle of the Somme's final day.

Around 2,000 guests will gather in the northern French village of Thiepval, which has been holding services to mark the 100th anniversary of every day of the battle, which began on 1 July 1916.

Bishop James Newcome, the Royal British Legion's national chaplain, will lead today's service, with Lord Llewellyn of Steep, Britain's ambassador to France, among the guests.

In the UK, the Imperial War Museum is marking the anniversary by releasing harrowing accounts of hundreds of veterans of the battle, which were collected in the 1960s. One such account tells of a British soldier's compassion to a dying German asking for water and his mother.

Later, the Royal Festival Hall in London will screen a UNESCO-listed historical film, with a live accompaniment from the BBC Concert Orchestra. The National Memorial Arboretum in Staffordshire will stage an evening of music and drama accompanied by a special light and sound installation. A Somme Centenary Challenge Run will also be held under the White Cliffs of Dover.

What do the events commemorate?

After two years of relative stalemate on the Western Front, in 1916 Allied forces decided to make a 'big push' to break the German lines. However, the German troops turned out to be well prepared for the attack, and instead of a decisive break-through, the Battle of the Somme became a protracted slaughter.

Over the 141 days from 1 July until 18 November, the battle claimed more than one million casualties, and 300,000 lost their lives. On the first day alone, 20,000 British troops were ground up in the terrifying machinery of modern warfare, with machine guns, tanks and fighter planes among the innovations adding to the carnage.

"The conditions are almost unbelievable," wrote Australian soldier Edward Lynch of his experiences. "We live in a world of Somme mud. We sleep in it, work in it, fight in it, wade in it and many of us die in it. We see it, feel it, eat it and curse it, but we can't escape it, not even by dying."

Why was the Somme so significant?

One of the deadliest battles in history, the Somme came to embody all the horror of the First World War. The Somme became a byword for senseless slaughter as the Allies gained just six miles over 141 days of bloodshed.

For the first time, film cameras were able to give the British public an inside look at life on the front line, and more than 20 million people flocked to cinemas to see 'The Battle of the Somme'.

The horror of the Somme also led to the end of the so-called 'Pals Battalions', set up to allow men from the same town to serve together. Amid the carnage it soon became clear that the idea risked devastating whole communities. In one notorious incident on the first day of the Somme, 585 men of the 700-strong Accrington Pals were killed or wounded in the space of 20 minutes. After the Somme, no more Pals Battalions were formed, while the existing battalions were gradually incorporated into other units.


10 of Histories Bloodiest Battles: The Battle of the Somme

Today we are looking at something a little more gory so I hope no one is squeamish. Over ten days we will be looking at ten of the most destructive and deadly battles from ancient feuds to the modern world’s bloodiest conflicts.

The Battle of the Somme (1 July – 18 November 1914)

Who fought who? – British Empire and France V German Empire
vittime – British Empire and France: 623,907, German Empire: 400,000 – 500,000
Eredità – General Haig learned the wrong lessons and became convinced the strategy of attrition was a successful one. He also earned the nickname ‘The Butcher of the Somme.’

Seeing as it is the centenary of the First World War, The Monster thought it might be appropriate to start here.

In terms of numbers of bodies, the Battle of the Somme represents one of the bloodiest massacres in history, most due to the sheer number of troops involved on either side. By July 1916 the war had been dragging on for over two years without a breakthrough for anyone. Troops were stuck firmly in their trenches on either side of the perilous stretch of land between them, known as ‘no mans land.’

Sir Douglas Haig, Supreme commander of the British Army in the battle was convinced that the only way to break this stalemate was an all out offensive at the German trenches, the largest in the history of war. The plan was to literally blast the German army out of their trenches and into obliteration, then all the Allied forces would have to do was stroll across no man’s land and pick off the rest of the army.

The German trenches were heavily fortified and furthermore, not all of the shells fired by the Allies detonated (they are still finding them today). The barbed wire remained intact which provided another obstacle in reaching the German trenches and the Allies did literally stroll across no man’s land.

On the first day of the battle alone, 70,000 allied men were either killed or wounded when they were cut down by German machine guns or fired upon with artillery shells. Over the course of the battle the British army itself lost 420,000 soldiers, the French lost 200,000 men and the Germans lost between 400,000 – 500,000.

Whether the allies gained anything from the battle of the Somme is still up for debate. Eventually attrition wore down the Germans and eventually restricted their ability to wage war on other fronts. However the allies made no significant land gain as a direct result of the Somme. It was around a 30 mile land gain, 7 miles deep at it’s maximum.

Did the allies make a gain because of the Somme? Was it avoidable? Was the First World War even worth it in the first place? These are debates which will flying around all year. I’d love to hear what you think. Leave a comment below if you want to get involved.

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